在國內除了葡萄酒開始成為一種生活的品味之外,白蘭地也漸受人欣賞.在香港數十年前,最流行的洋酒不是葡萄酒,而是白蘭地,在那個年代,不論是婚宴或壽宴,沒有白蘭地招待客人,就是不夠體面,想起來真有點像今天不用名莊酒宴客,有失禮之嫌.

白蘭地有分為干邑和Armagnac,兩者生產的地區不同,干邑是一個地區的名稱,而白蘭地只是一個统稱,不論這類烈酒是在干邑或Armagnac釀製,都可稱為白蘭地,但在干邑的白蘭地不能稱為Armagnac,因為在法例上是有規定的,同樣Armganac不能稱為干邑.

白蘭地的出現是起源於早期的酒不能運送得太遠,於是有人發明了用蒸餾的方法,在法文中的eau-de-vie,是烈酒的意思,最早出現是1549年,可想而知用蒸餾的方法要釀成的烈酒,最少也有4百多年的歷史.大家在選購白蘭地的時候,可留意那些酒廠的名字,有Martells, Hennessys, Hardys, Hine和Otards.這些全部都不是法國人的名字,事實上不是英國,便是蘇格蘭,不然就是愛爾蘭.理由是在18世紀的時候,這些家族經已開始把酒由法國出口.

干邑在法國是第三大的葡萄產區,這個產區有很多人種葡萄樹,但不一定自己釀製白蘭地,他們會把先把先釀成而又酸度高的葡萄酒賣給酒廠,在酒精度上只有8至10%,而且不會在發酵時加糖,原因是酒要用來蒸餾.至於葡萄的品種,主要是Ugni Blanc 或 Trebbiano.

現在要迎合國內的大富豪,很多白蘭地,不單止在包裝上下工夫,還標榜來自名莊,對於不大熟悉酒的朋友,真有時覺得花多眼亂,不過在這裡,我可以告訴大家一個簡單的選酒方法.在招紙上,最重要是有Fine Champagne的字眼.見到這兩個字,不要以為是香檳區,它的意思是指白蘭地來自干邑最好的兩個地區,Petite Champagne和Grande Champagne.兩個都是優質的Champagne, 故此稱為Fine Champagne.

要釀出好的白蘭地,最重要是蒸餾的方法,干邑著名的蒸餾器是銅製的,蒸餾最少要兩次,蒸餾出來的酒,在首段和尾段都不會用來造酒,只有中間的才被選用.蒸餾完成的酒,再放在木桶裡陳年,酒裡的顏色,香氣有部份是由木桶而來.

最初的酒精度也有60%,要把它降低到40%,在混合的過程要混入蒸餾水,有些酒廠會加入焦糖來調教顏色.木桶陳年之後,酒會存放在大型的玻璃瓶,陳年很久的會存在另一個特別的倉庫.另外大家可有注意到干邑是沒有年份呢?主要原因是有年份的干邑,在法國是不容許的.但那不表示世界上便沒有年份的干邑.在英國就有這類有年份的干邑.那些盛滿干邑的木桶運到英國,在該處進行陳年,英國沒有法例不可以在招紙上印上年份,故此大家不應該把它看作假酒.

今天應邀到City Super的一個品賞燒酎的活動,在場的一位日本人示範如何自己造出梅酒.看過之後,令我想起兒時,母親用干邑來浸金橘.日本人的梅很酸,所以要在玻璃瓶放入糖,我們在新年時的金橘,成熟之後很香甜,這個時候放在玻璃瓶,再倒入Fine Champagne的干邑,不用放糖,兩三年後,干邑變成金橘干邑,不單止酒香,粒粒的金橘也有香濃的白蘭地,我認為與日本人的梅酒比較,真有異曲同工之妙處.

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